Avance en la producción de hidrógeno podría revolucionar el mercado de combustibles

Fuentes de hidrógeno: plantas (crédito: Wikimedia Commons)

Fuentes de hidrógeno: plantas (crédito: Wikimedia Commons)

Un equipo de investigadores de Virginia Tech ha descubierto la manera de extraer grandes cantidades de hidrógeno de cualquier planta, un avance que tiene el potencial de ser fuente de combustible amigable y barato para el mundo.

“Nuestro nuevo proceso podría solucionar la dependencia de los combustibles fósiles”, dijo Y. H. Percival Zhang, profesor de ingeniería de sistemas biológicos en el Colegio de Ciencias de la Vida y Agricultura.

“El hidrógeno es uno de los más importantes bio-combustibles del futuro”.

Zhang y su equipo han tenido éxito en el uso de xilosa (“azúcar xilosa”), la más abundante y simple planta de azúcar, para producir grandes cantidades de hidrógeno, lo que previamente era posible sólo en teoría. El método puede ejecutarse utilizando cualquier fuente de biomasa.

Este nuevo método de producir hidrógeno es amigable con el medio ambiente y utiliza recursos naturales renovables, libera muy pocos gases de invernadero y no requiere metales pesados o costosos. Los métodos previos utilizados para producir hidrógeno son caros y generan gases invernadero.

El Departamento de Energía de Estados Unidos de Norte América dice que el combustible de hidrógeno tiene el potencial de reducir dramáticamente la dependencia hacia los combustibles fósiles y los fabricantes de automóviles agresivamente buscan desarrollar vehículos que funcionen con celdas de hidrógeno. Al contrario de los motores de gas que liberan contaminantes, el único producto residual del combustible de hidrógeno es agua. El descubrimiento de Zhang abre la puerta al hidrógeno como una fuente barata y renovable.

Jonathan R. Mielenz, del Laboratorio Nacional Oak Ridge, familiarizado con el trabajo de Zhang, indicó que este descubrimiento puede significar un gran impacto en la producción de energía alternativa.

“La clave de este desarrollo es que Zhang está utilizando el segundo azúcar que más prevalece en las plantas para producir hidrógeno”, dijo. “Esto significa una gran producción de hidrógeno y reduce el costo total de producirlo a partir de biomasa”.

Mielenz dice que el método descubierto por Zhang y su equipo podría encontrar salida al mercado en no más de tres años si la tecnología está disponible. Zhang mismo indica que al hacerse comercial, su método tiene la posibilidad de generar un impacto tremendo.

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